viernes, 12 de abril de 2019

El tamaño de una población

No son pocas las personas preocupadas por determinados vertebrados de nuestra fauna, temerosas de su extinción. En ese aspecto, soy pesimista en cuanto a su conservación. Depende de políticas acertadas y proyectadas a largo plazo. Pero también depende de cada uno de nosotros, y tengo mis dudas. 



Hace un tiempo, reunidos unos amigos charlábamos de temas relacionados con el medio ambiente de Galicia. Uno de ellos, bien intencionado, comentó que, en la Sierra de Ancares, el urogallo “ya” no estaba en peligro de extinción, pues había unos veinte ejemplares por la Sierra. Como biólogo, me pareció una población pequeña, pero para tener más datos pregunté que cómo se distribuían por sexos esos veinte individuos. Mi amigo, algo picado, comentó con retranca que ya “salió el genetista…” La conversación cambió de tono, siempre cordial.


Urogallo, en peligro de extinción


Se me hizo preciso aclarar cuatro conceptos. Una cosa es el tamaño censal de una población. Es decir, el número de individuos que encontramos después de realizar un censo y que simbolizamos como N. Tiene importancia biológica, pues ese tamaño puede venir determinado por criterios de territorialidad, disponibilidad de recursos, número de predadores y demás factores que lo limiten. El número de individuos que puede haber en un territorio no es ilimitado, hay que tenerlo claro. Decimos que "el número que puede soportar un territorio" de pende de muchos factores, pero siempre está limitado.



Esos veinte urogallos que había en los Ancares, deberían constituir una población biológica para suponer que por sí solos fuesen capaces de eliminar el peligro de extinción, como nos quiso hacer ver nuestro contertulio. ¿Es así?


POBLACIÓN DE ESTORNINOS

Primero, conviene comentar lo que en biología entendemos por “población”, un concepto muy operativo. Para los biólogos, una población es un conjunto de individuos de la misma especie que comparten espacio, tiempo y algunas más características biológicas que determinan una alta cohesión reproductiva y ecológica. Indudablemente, los miembros de una población se reproducen entre sí y tienen hijos fértiles. El requerimiento conceptual y funcional de que se produzcan hijos fértiles implica que esa población es capaz de autoperpetuarse sin necesitar ayudas externas de ningún tipo para hacerlo. 



Entramos en terrenos evolutivos al decir que una población debe (biológicamente hablando) originar la siguiente. Esto garantiza, dentro de lo que cabe, la perpetuidad de esa población en ese hábitat concreto. Para que se produzca ese proceso, insisto, cada población debe generar la siguiente. Desde una óptica biológica, a la población le resulta indiferente reproducirse, pero el proceso es fundamental para la especie a la que pertenece. En urogallos (como en todas las aves, mamíferos y muchas otras especies animales y vegetales), la reproducción es sexual, es decir, implica machos y hembras. Por eso yo preguntaba que, dentro de la población censal de 20 urogallos, cómo se repartía este censo entre machos y hembras. Es aquí donde aparece el concepto de “tamaño eficaz de población” (Ne), que viene a decir a cuántos individuos reproductores equivaldrían los 20 de los que hablaba nuestro amigo.


CABALLOS DE LA CAMARGA.  VIVEN EN POBLACIONES
LIBRES DE UNOS 40 INDIVIDUOS


Existen fórmulas para calcular este tamaño eficaz. Todas ellas tienen en cuenta el número de machos y de hembras, además de factores influidos por el modo de reproducción. En todas esas fórmulas, el número de machos y el de hembras interactúan como producto, de modo si una de las cantidades es igual a cero, el total también lo es. Si todos son machos, (hembras = cero) o todas hembras (machos = cero), el tamaño eficaz es cero. Cuando el tamaño es cero, la población está abocada a la extinción, para comprenderlo no hace falta aplicar fórmula ninguna. En esas fórmulas es fácil ver que, dentro de un tamaño censal dado, el valor máximo se produce cuando el número de machos es igual al de hembras. 



Una fórmula muy utilizada es la siguiente, aunque tiene sus limitaciones: 



              (nº de machos) x (nº de hembras) 
Ne = 4 x -------------------------------- 
                  número total de individuos 

Donde Ne representa el tamaño eficaz. 


¿Por qué el calificativo de eficaz? Porque se define en términos evolutivos, desde el punto de vista de permanencia de la población en un territorio dado. Esos individuos, los reproductores, serán los que transmitan sus genes a la generación siguiente y quienes contribuirán, a que ésta permanezca en su hábitat.

Nutria, en peligro de extinción

Algún machista cateto (todos los machistas lo son), dirá que el tamaño ideal está formado por un macho y las demás, hembras. Corroborará su dicho con una estentórea carcajada de hombre resabido. Yo le diría que no tratamos de una granja, donde el ganado está sometido al cuidado humano. Queremos una población autónoma. Y esa que él propone con risotadas vulgares produciría una descendencia en la que todos los miembros serían medio hermanos, existiendo una fuerte tendencia a la consanguinidad en generaciones sucesivas. Mejor que calle el machista, escuche e intente aprender, que siempre queda algo.

6 comentarios:

  1. Excelente texto.
    Mas sem falar como pessoa da ciência que sou, em minha modesta opinião eu vejo como a lei dos mais fortes que vão dizimando com os mais fracos. E assim as espécies vão se acabando.Acredito que daqui um tempo começara com a espécie humana . E assim acontecerá um novo mundo povoado de "fortes"
    Abraço

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    1. Marina, en tu comentario encuentro dos fases. En la primera comentas algo constatado, y es que somos una especie extintora de especies desde nuestra aparición en el planeta. Ahora mismo, sin provocas directamente extinciones, destruimos hábitats lo cual redunda en lo mismo. Que llegue a ocurrir con nosotros, no lo descarto, pero no sé los mecanismos por los que se producirá. Gracias por tu comentario.

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  2. Para mi Emilio, los esfuerzos para sacar a una especie del saco de "en peligro de extinción" apenas se hacen con aquellas que resultan emblemática o "famosas". Muy poca gente es consciente de las especies que desaparecen sin siquiera haber sido descubiertas para la ciencia. Un abrazo!

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  3. Si, Norte, el Edelweis no se extinguirá cueste lo que cueste, pero las nutrias en los rios gallegos están casi extinguidas sin que muchos supiesen que estaban alli. Hay mucho marketing en esas luchas para salvar especies. Un dia hablaremos. Gracias por tu comentario.

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  4. A principios de los años 60, algunos alumnos del instituto Masculino de Lugo visitaron los Ancares. Uno de sus objetivos era oír el canto del urogallo.

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